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Presentación de la misión Solar Orbiter de la ESA

Thu Jun 28 08:46:37 CEST 2018
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Con motivo de la entrega por parte del INTA de las unidades de las que es responsable.

El pasado 26 de junio se ha presentado en nuestra Carpa Espacial la misión Solar Orbiter y la contribución española y del INTA, con motivo de la exitosa entrega de las unidades para los modelos Flight Model y Flight Spare con las que el Instituto culmina su importante contribución a dicha misión en los instrumentos SO/PHI y METIS. En el acto, al que asistieron numerosos científicos del INTA implicados en el proyecto, intervinieron el Subdirector General de Sistemas Espaciales, Ángel Moratilla; José Carlos de Toro, coordinador de la contribución española a SO/PHI y gestor del Plan Estatal de Espacio, y Alberto Álvarez, investigador principal en INTA.

Ángel Moratilla calificó a SO/PHI, el Imaginador (creador de imágenes) Polarimétrico y Heliosísmico de la misión, como un instrumento fundamental. Y subrayó que una contribución como ésta es lo que debe hacer el INTA: “Los centros de investigación tienen que hacer cosas que no existen, corriendo riesgos que la industria no puede correr”. Destacó también la importancia de la óptica espacial, un campo por el que el INTA ha apostado, que es estratégico para nosotros y en el que nos hemos convertido ya en una potencia.

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José Carlos de Toro llamó la atención sobre el hecho de que Solar Orbiter es la primera misión que considera al Sol y la heliosfera como un único sistema. Se refirió a los objetivos principales de la misión y las preguntas que pretende contestar, como pueden ser conocer qué gobierna el viento solar y cómo se origina el campo magnético solar, o establecer vínculos entre la superficie y las capas superiores del Sol.

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Alberto Álvarez destacó el gran desafío técnico en ingeniería óptica que ha supuesto la participación del INTA en esta misión, en la que se ha hecho I+D en sentido estricto: ciencia que dará lugar a mayor tecnología.

La misión Solar Orbiter fue seleccionada por la ESA para el puesto M1 dentro del programa Cosmic Vision, y su lanzamiento está previsto para febrero de 2020. Tiene como objetivo el estudio del Sol, el centro de nuestro sistema planetario y la principal fuente de energía vital de la Tierra, ya que de su energía electromagnética derivan, de forma directa o indirecta, la mayor parte de las fuentes de energía usadas por el hombre. Para ello, un satélite se situará cerca de Mercurio (es decir, a menos de la tercera parte de la distancia que separa la Tierra del Sol) para estudiar la dinámica solar. Saliéndose de la eclíptica y co-rotando con el Sol, tomará por primera vez imágenes de su campo magnético con objeto de ver sus efectos sobre la heliosfera.

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Uno de los instrumentos principales a bordo del satélite es el citado SO/PHI, siglas de Polarimetric and Helioseismic Imager for Solar Orbiter, y su principal cometido es medir el campo magnético vectorial y los flujos de velocidad a partir de las propiedades ópticas de la luz del Sol. En otras palabras, proporcionar el contexto magnético que precisan el resto de los instrumentos a bordo. El INTA con un consorcio de instituciones españolas coordinadas por el Instituto de Astrofísica de Andalucía junto con el Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar, de Alemania y otros institutos europeos, ha realizado la puesta en marcha (diseño, fabricación e integración) de SO/PHI. El Departamento de Cargas Útiles y Ciencias del Espacio ha liderado este ambicioso proyecto que incluye el desarrollo del telescopio de disco entero, los moduladores de polarización la luz y la calificación espacial de los filtros espectrales sintonizables, entre otras importantes contribuciones.

El otro instrumento es METIS, un coronógrafo solar que oculta el disco solar para no deslumbrar al instrumento y que aparezca la corona, que sólo puede observarse de esta forma. Es análogo a lo que se observa en los eclipses. METIS mide la corona y hace mediciones polarimétricas (de la polarización de la luz, cómo vibra la onda electromagnética); algo que también hace SO/PHI.

Un aspecto destacado de esta misión es la aplicación de la novedosa tecnología de cristales líquidos. El Área de Óptica Espacial del INTA, con una ya importante experiencia en este campo (el instrumento IMaX de la misión Sunrise) realizó un estudio para validar para el espacio esta tecnología ya conocida y aplicada en tierra extensivamente, por ejemplo, en las pantallas de los televisores y los móviles. Una celda de cristal líquido requiere un altísimo nivel de calidad óptica, pero permite medir la polarización de la luz sin necesidad de hacer rotar mecánicamente ningún elemento en el instrumento óptico. Partiendo de un reto tecnológico, el profundo conocimiento científico adquirido gracias a una década de investigación ha permitido obtener una tecnología aplicada. Este proceso de innovación ha situado al INTA en una posición destacada y de reconocido prestigio internacional en el campo de la instrumentación óptica espacial, lo que le ha permitido desarrollar este tipo de dispositivos para el instrumento METIS, el coronógrafo de Solar Orbiter.

El Área de Óptica Espacial cuenta con dos salas limpias ópticas para la integración de instrumentación espacial. Una de ellas tiene la posibilidad de incorporar un celostato para introducir luz solar, una característica única en Europa, para su utilización durante la fase de integración y verificación.

 

Galería de imágenes:

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Publicaciones en los medios:

https://www.vozpopuli.com/altavoz/next/ojos-espanoles-viajaran-Sol_0_1150685719.html

https://www.elindependiente.com/futuro/2018/06/30/mision-al-sol-con-patente-espanola/